Chut, les plantes vous entendent !

Chut, les plantes vous entendent !

Chut, les plantes vous entendent ! 300 229 Sébastien BAGES

Elles peuvent “sentir” les produits chimiques et répondent à la lumière, mais les plantes peuvent-elles entendre les sons ? Il semble que les piments peuvent sentir les plantes voisines, même si celles-ci sont scellées dans une boîte, suggérant un sens jusque-là méconnu.


Les plantes sont connues pour avoir beaucoup de sens que nous avons : elles peuvent détecter les changements du niveau de lumière, «sentir» les produits chimiques dans l’air et les «goûter» dans le sol (New Scientist, 26 Septembre 1998, p 24). Elles ont même un sens du toucher qui détecte le tremblement de fort vents.

L’affirmation la plus controversée est que les plantes ont la capacité d’entendre, une idée qui remonte au 19ème siècle. Depuis lors, quelques études ont suggéré que les végétaux réagissent à des sons, ce qui incite des suggestions fallacieuses comme l’idée populaire de parler aux plantes pour les aider à grandir.

Une équipe, dirigée par Monica Gagliano de l’Université d’Australie-Occidentale de Crawley, a placé des graines de piments (Capsicum annuum) dans des huit boîtes de Pétri disposées en cercle autour d’une plante en pot de fenouil doux (Foeniculum vulgare).

Le fenouil doux libère des produits chimiques dans l’air et le sol, qui ralentissent la croissance des autres plantes. Dans certaines expériences un ensemble de fenouils a été enfermé dans une boîte, bloquant les produits chimiques provenant de leur graine. Dans d’autres, il n’y avait pas de fenouil à l’intérieur. Dans chaque cas, l’ensemble des installations étaient scellées dans un caisson insonorisé pour empêcher les signaux extérieurs de s’immiscer.

Comme prévu, les graines de piment exposées au fenouil ont germé plus lentement que lorsqu’il n’y avait pas de fenouil. La surprise est venue lorsque le fenouil était scellé à l’écart : les graines ont germé plus rapidement que de toutes les autres.

Gagliano a répété l’expérience avec 2400 graines de piment dans 15 boîtes et le résultat a été constamment le même, ce qui suggère que les graines ont répondu en quelque sorte à un signal (PLoS One, DOI: 10.1371/journal.pone.0037382). L’équipe pense que les graines de piment anticipent l’arrivée des produits chimiques qui ralentissent leur croissance. En préparation, elles subissent une poussée de croissance. La boîte entourant le fenouil aurait bloqué les signaux chimiques, mais, comme le suggère Gagliano, le son pourrait avoir eu une implication.

Dans une expérience distincte, des graines de piment ont été mises à proximité d’une même variété qui était sous scellée. Il a été observé qu’elles poussaient différemment que lorsqu’elles étaient seules. Cela suggère une certaine forme de communication entre les deux.

« Bien que la recherche ne soit encore qu’à un stade précoce, les résultats méritent d’être surveillés », a déclaré Richard Karban, de l’Université de Californie-Davis. « Ils suggèrent que les plantes ont un moyen encore non-identifié de communication, mais nous ne savons pas ce que cela pourrait être ».

« La question-clé est de savoir si les boîtes autour des plantes de fenouil bloquaient réellement tous les signaux connus », explique Susan Dudley, de l’Université McMaster à Hamilton, dans l’Ontario au Canada. Elle admet que les plantes font des bruits faibles lorsque des colonnes d’eau dans leurs tiges sont perturbées, et que la fonction de l’audition serait assimilable au sens du toucher – ce que les plantes ont – mais elle veut avant tout voir les résultats répétés avant d’être convaincue que les plantes peuvent entendre. « L’étude se présente comme un défi pour les botanistes qui confirmera ou réfutera la thèse ».


Citations de New Scientist
Titre & crédit image : Qu’est-ce que vous dites ? Imagenavi/Getty Images

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Sébastien BAGES
About the author

Sébastien BAGES

Plus de trois années de travail passionné sur Civilisation 2.0 Actus, et fondateur de l'association Civilisation 2.0, je mets à contribution mon expertise de veille technique et scientifique, mon analyse de chef de projet, mon engouement pour la science et ses outils, et mon expérience dans le développement stratégique afin d'offrir à tous ce qui en résulte.

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